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亿万富翁的太空旅馆梦

来源:南方都市报     2016年04月10日        版次:GB04    作者:宇

    毕格罗向媒体展示他的充气太空舱。

    B E A M只是毕格罗的太空旅馆计划的第一步,他的最终目的是建立月球基地。

    得州亿万富翁罗伯特。毕格罗试图在太空修建充气旅馆,这是否意味着人类太空生活的第一步?

    牛仔大亨推销充气旅馆

    穿过天行者路,然后向左转,一座机库式的设施进入视野。在庞大建筑内部站着一位留着八字胡身穿宽松灰条纹西装的绅士。他就是这里的主人,拥有整幢设施及周围的一切,包括几公里之外赌城拉斯维加斯郊外的“预算套房”连锁酒店。这只是他庞大帝国的一小部分,他的连锁酒店网络几乎遍布整个美国东南部地区。

    但我们到这里不是讨论廉价酒店的。我们要探讨的是未来,和一种截然不同的居所。它能够被折叠起来,搭载火箭进入太空,在空中重新展开,成为太空游客的居住空间。我们应亿万富翁兼太空企业家罗伯特。毕格罗的邀请,前来参观他的充气式太空之家。车库中摆放着甜甜圈和咖啡。很快还将供应午餐。但现在,毕格罗已经站到一个讲台上开始大发牢骚。

    “我当初提出要建造一套充气系统,在两年半后将它发射到国际空间站上,”他对在场的听众说,“我知道你们都曾嘲笑我。现在,两年零3个月过去了,”他停顿片刻,露出一个西部牛仔式的狂放笑容,“现在我们再次聚集到一起。”

    台下的听众除了媒体记者还包括NASA(美国宇航局)官员、JAXA(日本航天局)官员、和毕格罗宇航(BigelowAerospace)公司的员工。在毕格罗开始演说前,我已和他多位员工交谈过。他们统一的一身白色连身裤,站在一个台子旁边用绳子圈起来的区域内。台子上放着一个用类似凯夫拉尔的灰色材料包裹起来的东西,形状像个倒置的沙拉碗。这就是BEAM,全称“毕格罗可扩展活动模块”,也就是未来的太空寓所。

    根据穿连身裤的员工们介绍,BEAM很快将被运往佛罗里达肯尼迪航天中心,在几个月或1年之内搭载SpaceX的“猎鹰9”火箭运抵国际空间站(ISS)。在空间站上,一个机械臂将把装在SpaceX“龙”货运舱内的BEAM抓起来,将它与宁静号节点舱连接起来。然后,宇航员下达指令,把压缩空气灌入BEAM.完成充气后,BEA M变成宽10 .5英尺高565英尺的立方体。不算太大,但也绝对不小,相当于一个8人帐篷,或是一间典型曼哈顿公寓。整个充气过程只需要4.5分钟。接下来才会开始真正的工作。

    在之后的两年里,ISS的宇航员将检验BEAM或它的更大版本是否适合人类长期居住。他们将检查漏气率,测量辐射水平,检查内部温度控制。他们还将检验这个充气舱的软墙壁能否承受太空中的冲撞和摩擦。他们将想方设法检验一个以每秒5英里的速度在地球轨道上飞行的充气舱能否经受实际居住需要———在真正进入太空之前,这一切都是无法验证的未知数。

    就直觉而言,太空充气旅馆是个很不错的点子。它们可压缩,重量轻,无论从哪个方面看都有助减少突破地球重力所需要的巨大成本。BEAM的研发开支为2500万美元(其中包括总价值1780万美元的N ASA合同),发射成本却高达1.5亿美元。然而,与成本高达1000亿美元的国际空间站相比这只是个零头。国际空间站的构件通过几十次发射才全部到近地轨道,又花费了整整10年的时间才逐步组装完成。然而,在经过实践检验之前,没有人能够预测理论上很不错的充气舱究竟是否适合太空居住。

    假设BEAM通过了考验。一切都如毕格罗所预想的那样完美。下一步是什么?他可能会继续送几个充气舱上去,扩展ISS的活动空间。他已经开始研究一款无需借助空间站的独立充气舱。除此之外,他还有更为远大的计划。

    毕格罗谴责完听众后切入正题,开始详细介绍BEAM的即将面临的使命,然后开始接受听众提问。有人问到充气旅馆能否用于载人火星任务。毕格罗回答说,他也不确定,然后又含糊地补充说,“我们更关注月球。”就此结束了这个话题。

    新闻发布会后,听众陆续散去,我悄悄靠近毕格罗。虽然西装革履,他看上去依然是一个不修边幅的老派牛仔。他在讲台上的一把塑料折叠椅上坐下,围在他身边的随从们看上去一脸疲惫。毕格罗看上去有点漫不经心,但当我问到他的月球计划,他直起腰,向前靠了靠,刻意压低了声音,似乎在向我透露一个大秘密。他说,BEAM不仅是一个简单的概念实验。“他是在月球表面建立长期定居点的第一步。”在他看来ISS实验和最终的月球任务存在不少相似。“都是独一无二的创举,都将引起国际关注,需要很多的合作伙伴,包括政府和非政府机构的合作。”他说,BEAM的发射,“不仅是一个哗众取宠的表演,我们的月球计划同样如此。”

    先征服沙漠再征服月球

    回到上世纪80年代中期,毕格罗发现曾经渺无人烟的西南部沙漠地区开始迅速发展。商业迅速发展,旅客们需要方便、廉价的住宿。为了建造自己的帝国,毕格罗大量购买廉价土地,为了方便旅客,他还将旅馆建造在靠近高速路的地方。他严守着自己的产业,然后,在2008年的房地产市场崩溃之前,当所有人都在疯狂买进的时候他抛售了手上的多块地产。这样一来,他原本就很惊人的财产迅速膨胀:今天,他仅地产投资一项资产就达到7亿美元。

    现在,在几乎没有人烟,并不适合人类居住的太空中,毕格罗再次看到了商机。过去10年,众多的私营企业开始想方设法征服近地轨道,向上面运输货物,不久还将运送宇航员。这其中就包括伊隆。马斯克的SpaceX和杰夫。贝索斯的蓝色起源。私营太空发射日益频繁,与此同时,ISS不断出租空间给私人太空游客或是实施零重力实验的私营企业,对于太空领地的争夺日趋激烈。最终,企业将建立自己的零重力实验室或空间站,政府资助的航天机构将突破近地轨道,进入月球和地球轨道之间的月地空间。月球将是顺理成章的下一步,然后可能是火星。再之后谁也无法预知。毕格罗唯一可以肯定的是,这个发展过程离不开人,而人需要居住的地方。

    他的充气旅馆应运而生。上世纪90年代,NSAS曾研究类似项目TransHab(过渡居所),设想建造比ISS廉价的可充气装置,作为载人火星旅行的中转站。NASA甚至设计出了一个充气空间站,包括多个隔热层和宇宙垃圾防护装置,但美国国会于2000年大幅削减NASA的经费,这个项目也被取消。在国际空间站依然使用的情况下研究一种新的太空站于政客们看来多此一举。毕格罗认为自己发现了一个难得的机会,他只花费了相当于研究成本零头的价格买下了TransHab的技术,包括太空站设计、多层可充气墙壁专利等等。然后,他着手设计所谓的“太空居住统包方案”。坚持一贯奉行的廉价方便原则。

    对于一位酒店业大亨,新的地产往往意味着新的机会。近地轨道和它包含的私人太空居所似乎拥有无限的商机。虽然如此,在毕格罗看来,近地轨道的吸引力远远比不上月球。不同于太空,月球上有资源。这里储藏着可用于核聚变的氦-3.甚至有报道称中国已经计划在月球开采这种元素。月球上还有以冰的形式存在的水,可将它们融化、净化,加工成饮用水,或是分解成氢燃料。月球还位于地球的重力井之外,对于希望探访火星或更远星球的航天机构而言,这里是理想的出发港和加油站。

    在毕格罗看来,最大的吸引力在于,建造月球基地不存在任何的竞争对手。NASA对于建立永久月球殖民地兴趣不大,甚至在不远的将来都没有任何月球探索计划。NASA先进探索系统部的贾森。克鲁山说,他可以想象一个有定期航班连接地球和月球的未来。但NASA更希望将这个任务交给私营企业。他说,“我们的目标是火星,”月球只是实现目标的一个途径。

    在毕格罗眼中,建造一个实用的月球基地似乎是一项庞大的工程,但绝无非无法完成。最近,在登月成功46周年纪念日,NASA公布的一份研究报告发现,人类重返月球所需的成本比从前估计的要少得多,至少可以便宜90%.事实上,只需要近100亿美元(之前的估计为1000亿)就能实现。而一个月球基地的造价约为400亿美元。节省的成本大多源于利用月球本地资源。曾担任宇航员的毕格罗宇航公司负责人乔治。扎姆卡说,“我们计划尽量使用月球赋予的资源,避免从地球运输原料:比如水、燃料、防辐射保护材料都可以在月球上就地取材。”

    当然,和BEA M相比月球殖民地高级多了,但要顺利在月球建立基地,BEAM的成功至关重要。这也是毕格罗邀请了多位NASA官员参加他的仓库新闻发布会的原因。如果计划继续将充气太空舱送去ISS,请宇航员帮助测试评估,首先他需要取得NASA的许可。另一方面,NASA也希望确证可充气太空站究竟是否适合太空居住,而毕格罗是理想的合作伙伴。

    在毕格罗看来,这一切都是实现最终目标的组成环节。他知道,要让所有人接受太空居所需要一段时间。但他并不打算坐等BEAM的实验结果。

    从BEAM到奥林巴斯

    就在毕格罗讲话时,我的视线被他身后远处的庞然大物所吸引。太空那是一个太空站原型,名叫奥林巴斯,宽41英尺,长60英尺,几乎塞满了整个机库的侧翼:包括3层、12个房间,两端分别有飞船码头,可停泊多架航天器。仅一个奥林巴斯的内部空间就相当于ISS的两倍,全部展开后内部总体积约2250立方米。

    在太空中,奥林巴斯可以和推进系统连接,在近地轨道、月球轨道或地球月球之间充当临时空间站。它还可以用作火星载人旅行的中转站。这些都将是它的最终用途。它是如此的庞大,即使在未充气状态下,任何现有火箭都无法将它送入太空。毕格罗将奥林巴斯摆放在显眼的位置,时刻提醒他前面还有多少工作要完成。

    BEAM的后续版本B330并未对外展出。据扎姆卡介绍,这款充气舱足够6个人在里面舒适生活,它的墙壁厚18英寸,包括隔热层和流星及太空垃圾防护层。它还安装有太阳能电池和热辐射片、半私人床位、一个零重力厕所、4个窗户、两套控制推进系统,可对接、拖拽其他航天器。毕格罗的工程师们还在研究对接操控航空电子系统和推进系统。去年5月,公司宣布为建造这些系统需要招募100名新员工。按照最乐观的估计,B330最早将于2018年发射升空。

    B330比BEAM复杂得多。它不只是一个演示舱,而是一艘完整的充气式航天器,能够独立维持人类生活。它的很多生命支持和舒适系统将被用于月球基地。

    扎姆卡告诉我,B330面临的最艰难的技术问题已经解决,这个过程中得到了NASA的帮助。可能导致发射拖延的原因主要有两个:找到合适的机组成员和能够搭载它的火箭。B330总重4.3万磅,是俄罗斯和SapceX运载火箭负载能力的两倍。然而,这可能只是一个暂时的难题。不久之后,运载能力翻倍的火箭即将问世:SapceX的“猎鹰”重型火箭计划于今年年底发射,NASA的SLS(太空发射系统)计划在10年之内投入使用。

    但这些火箭未必就能确保B 330的成功,甚至无法确保它得以发射。正如一切和太空有关的事物,没有什么是万无一失的。还有不少人表示了相反意见。毕格罗的批评者认为,他的做法是本末倒置,他的月球地产计划已经让他失去正确判断。

    然而,面对质疑,毕格罗却依然能够毫不动摇地坚持自己的计划,这似乎是他的强项。毕竟,他已经不止一次见证了不可能成为可能。在孩童时,他曾听到一颗原子弹在拉斯维加斯附近的沙漠中爆炸,看到爆炸产生的亮光。成年后,他在同一片一度被认为毫无价值的贫瘠沙漠中建造了自己的商业帝国。

    或许,正是因为他相信世界充满惊喜,有时并不能只凭表面现象判断,因此他愿意追逐其他人认为不可能的东西。在上世纪90年代,他创建了国家发现科学研究所,专门调查超自然现象。他收购了一座据说曾有U FO、剥皮怪和类似狼人的生物光顾的农场。他的信仰有时听上去很荒唐。但至少他对自己相信的东西非常坦诚,也许是因为他觉得自己足够聪明足够成功,已经没有任何事情能让他感到尴尬。

    在我们对话结束时,毕格罗的随从走过来说还有很多人等着和他握手。他走下讲台时,一个穿着拖鞋举着摄影机的男子拦住了他。“听说你相信外星人的存在,”这名男子说,然后开始滔滔不绝地讲到U FO和神秘沙漠现象。毕格罗耐心地听他说完,然后说,“除非亲自见证,否则你永远无法想象,”接着他开始讲述不知重复过多少次的故事。他的祖父母驾车穿越拉斯维加斯北部沙漠时见到一团火球从天空中向他们飞来,一团亮光砸在他们的挡风玻璃上。

    自从小时候听到这个故事后,毕格罗一直深信不疑。他说,他坚信太空中居住着智慧生物。当然,这也成为怀疑论者的把柄,引发更多的批评,甚至让他成为笑柄。然而,毕格罗毫不在乎,对他而言,无论是外星人或是太空酒店,相信不可能已是生活的一部分,从沙漠酒店到月球基地,要成功就必须证明其他人都错了,将不可能变成可能。

    原载:http://www.popsci.com/can-billionaire-robert-bigelow-crea-te-a-life-for-humans-in-space

    原文:Ryan Bradley

    编译:宇

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